Het enzym dat bilirubine omzet is nog onvolledig aanwezig bij de geboorte, waardoor gezonde pasgeborenen geel zien.

 

Begin 70er jaren ontdekte een Engelse verpleegkundige, die op een kraamafdeling werkte, dat baby's die bij het raam in het licht lagen, minder vaak geel werden dan baby's die daar niet lagen. Zo ontdekte men dat bilirubine onder invloed van licht afgebroken werd.
Crigler-Najjar patiënten worden daarom met intensieve lichttherapie en medicijnen behandeld. Elke nacht liggen zij bloot onder een batterij felle blauwe lampen. Daarbij is het onbekend hoe lang deze behandeling effectief zal blijken te zijn.
Minder bedreigend, maar zeker voor kinderen erg lastig, zijn de sociale gevolgen van de Ziekte van Crigler-Najjar. Doordat de meeste patiëntjes echt geen nacht zonder lichttherapie kunnen, zijn zij vrijwel altijd aan huis gebonden.
De meeste patiënten in Nederland worden behandeld in het Sophia Kinderziekenhuis en het Ziekenhuis Dijkzigt te Rotterdam.